在中国的诸多典籍中,我们可以看到中国对许多周边国家的不同称呼,像称呼罗马为大秦、称呼阿拉伯为大食、印度在汉朝的时候被称作身毒,唐朝的时候被称作天竺,俄罗斯则被称作罗刹等等,当然这些称呼并不见的有什么特别的含义,只不过是当时中国人对某个国家的特殊印象。

其实不独是中国对外国有这种印象,在当时的外国人看来,身在东方的中国也是一个神秘的国家。比如在西方的诸多典籍中,就曾将中国称之为赛里斯国。

而所谓的赛里斯直译过来就是有关丝的,是说中国是一个产丝的国家。而这种称呼,是战国到东汉时期古希腊和古罗马的一些学者对中国的印象,到公元6世纪之后,这种称呼就消失了。

当然对中国有这种印象,全赖于中国所产的丝绸,在西方人的眼中,丝是一种很神奇的物事,能生产出这种东西的国家也是一个十分神奇的国家。在公元前两世纪到公元后两世纪,在欧亚这片大陆上所屹立的两个国家就是汉和罗马帝国,当然双方也进行了互相的探索。

而自从丝绸之路开通以来,东西方的交往就日渐频繁,在中国的史书中曾经记载当时的盛况,对当时的西方人,中国统称为胡人,《后汉书》中就曾说“商胡贩客,日款于塞下”。而在西方的历史典籍中也有关于对中国探索的记载,公元二世纪,在希腊著名地理学家托勒密的著作《地理志》中就曾经记载过,一位商人的手下曾经到达过赛里斯国。

而在公元100年,罗马的商团确实到达过中国的洛阳,他们还称洛阳为赛拉。其实早在这之前,中国和西方就曾经有过往来,而他们之间联系的纽带就是丝绸。我们都知道中国是世界上最早养蚕的国家,早在公元前3000年就开始了养蚕缫丝的历史。在商周时期,丝绸就作为贵重的物品传播到周围的部族了。

而当时记载的西周周穆王驾车西游,就曾经将丝绸作为礼物,赠送给了他所出访的西亚国家。当时丝绸也是西方各国贵族争相抢购的贵重物品,然而因为路途遥远,西方人并不了解丝绸的来历,也产生了对中国和丝绸的诸多误解。

在公元前5世纪的希腊人看来,中国人是一群身体高大近20英尺,寿命超过200岁,红发碧眼的怪人。不过有学者考证说,他们可能误把丝绸贸易的中间商当时的中亚人,当做了中国人。

而关于蚕丝就更奇特了,在公元一世纪,罗马的《博物志》中提到的赛里斯国,竟然说这个国家有一种树,树上产丝,取下用水打湿了,就可以梳理成丝。

而另一位希腊地理学家则做出了更加神奇的推测,认为赛里斯人用来织绸缎的丝是来自一种名叫赛儿的大甲虫,这种虫像蜘蛛一样会吐丝,长有八足。

赛里斯人在冬天和夏天建造房子养这种虫子,并用丝来缠住这种虫子的脚防止它逃跑,在房子里用稷来养四年,到第五年的时候用青芦养,甲虫吃撑死了人们就从它体内得到了丝。

直到公元6世纪,来自印度的僧人把蚕种走私带到了西方,欧洲人才对蚕丝有了正确的了解,也消除了对中国人的误解。

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